Triceratopo (Triceratops)

Nome: Triceratopo (Triceratops horridus)
Era: Mesozoica
Epoca: Cretacico superiore
Anni fa: 68-66 milioni
Gruppo: Dinosauria > Ornithischia > Ceratopsidae
Dieta: Erbivoro
Siti di ritrovamento: Stati Uniti e Canada

Lunghezza massima: 8,5 m
Altezza massima: 3 m
Peso massimo: 9 ton

Il Triceratopo è certamente il più famoso fra i “dinosauri cornuti”, i Ceratopsidi. Vissuto alla fine del Cretacico, questo animale presentava una testa enorme con tre corni: uno tozzo e corto sul muso, e due più lunghi sopra alle orbite, diretti in alto e in avanti.
Come le altre specie di ceratopsidi, anche il triceratopo aveva le ossa della parte posteriore del cranio molto allungate, a costituire un collare osseo. Le diverse forme e combinazioni di corna e collari, ricoperti da tessuto corneo che ne aumentava ulteriormente la taglia, rappresentavano strutture ornamentali che rendevano facilmente distinguibili tra loro sia le diverse specie, sia gli individui di ciascuna di esse. All'occorrenza potevano anche essere utilizzate per la difesa o nelle lotte per il territorio e per il corteggiamento. Il Triceratopo era dotato di un becco senza denti con cui tranciava anche i vegetali più robusti, per poi sminuzzarli grazie ai denti affilati che equipaggiavano le mascelle. Gli adulti di triceratopo doveva costituire una difficile preda anche per un grosso tirannosauro. Erano infatti enormi e pesanti, ma allo stesso tempo abbastanza agili da poter fronteggiare agilmente l'assalitore. Sebbene fino a oggi si siano trovati numerosissimi resti di questo dinosauro, in particolar modo crani, non sono ancora stati trovati nidi, impronte o accumuli di ossa capaci di testimoniare una vita sociale: non è dunque ancora chiaro se il triceratopo fosse un animale gregario, come spesso viene ritratto, oppure solitario, che tollerava la presenza dei propri simili ma interagiva con loro solo per questioni territoriali e nel periodo del corteggiamento. Fossili di Triceratopo sono stati rinvenuti lungo la costa occidentale di Stati Uniti e Canada.